由于气候变化,树叶在秋天可能会更早掉落,而不是像人们之前认为的那样会更晚。这一发现表明,随着气温升高,森林储存的碳将大大低于预期,提前落叶可能会对昆虫和其他物种产生连锁反应。

瑞士苏黎世联邦理工大学的康斯坦丁·措纳及其同事研究了从1948年到2015年中欧地区近4000处地点的普通橡树等6种温带树种的秋季落叶数据。随后他们进行了两项实验,以研究二氧化碳和阳光在树木落叶期所发挥的作用。其中一项实验对种植在接近目前大气二氧化碳水平和两倍于大气二氧化碳水平的室内树木进行了比较,另一项实验则检测了光照对树木的影响。

人们原本预计秋季变暖将使树木生长季延长,落叶时间比如今晚两周到三周,但研究小组发现,实际落叶时间可能比现在早3天到6天。

该研究小组的实验和长达67年的树木生长记录表明,升高的二氧化碳浓度、气温或光照水平促使树叶在春天和夏天生长得更旺盛,从而加速了它们在秋天干枯并从树上脱落。尽管这项研究关注的是欧洲的树木,但措纳认为其结论也适用于北美和亚洲的温带树木。

如果上述结论被证明广泛正确,这种逆转将产生重大影响。措纳估计,落叶期从推迟到提前的转变相当于全球温带森林每年减少大约10亿吨碳存储,约占人类每年碳排放的1/10。他说:“这是一个相当庞大的数字。”